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욱신거리는 목 통증 ‘거북목 증후군’, 보존적 치료가 ‘해답’

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불과 몇 년 사이에 버스, 지하철 등 대중교통을 타고 가는 사람들의 모습이 크게 바뀌었다. 과거 사람들은 대중교통 안에서의 지루함을 달래기 위해 신문을 펼쳐 보거나 독서를 하곤 했다. 반면 최근 들어서는 저마다 스마트폰 등 소형 IT기기를 들고 고개 숙인 채 인터넷 검색, 동영상 시청 등에 몰입한다. 이는 스마트 기기 대중화에 따른 ‘신(新) 풍속’이다. 이에 따라 사람들은 언제 어디서든 자신이 원하는 정보들을 손쉽게 얻을 수 있게 됐다.

그러나 이러한 새로운 풍속에 의해 목과 어깨 통증 등을 호소하며 병원을 찾는 사람들도 증가하고 있는 추세다. 스마트 기기 사용으로 인해 장시간 고개를 숙이는 등 불량한 자세가 주요 원인으로 작용한 것. 이들 중 일부는 목이 무겁고 뻐근하며 심한 경우 만성적인 두통을 호소하기도 한다. 이는 거북목증후군의 주요 증상들이다.

거북목증후군이란 어깨보다 머리가 앞으로 나와 있는 형태를 말한다. 즉, 목의 C자형 커브가 사라지고 일자로 된 상태를 말하는 것이다. 본래 사람의 목은 30도 정도 앞으로 굽어 있어야 정상이라고 알려져 있다. 그러나 위에서 언급한 것처럼 좋지 않은 자세를 계속 유지하다보면 일자목이 발생할 수 있다. 이 일자목 상태가 악화되면 거북목 모양으로까지 치닫게 되는 것이다. 이 때에는 머리가 앞으로 나오게 되면서 뒷목 근육은 늘어나게 돼 근육에 지속적인 긴장이 발생한다. 이 때문에 뒷목의 근육은 약화되고 통증이 유발되는 과정을 겪게 된다.

거북목을 예방하기 위해서는 먼저 생활습관 개선이 가장 크게 요구된다. 대중교통 등을 이용할 때에는 허리를 곧게 펴고 앉아야 하며 턱을 자연스럽게 당겨 반듯한 자세를 유지한다. 이는 사무실에 앉아있을 때, 컴퓨터를 할 때에도 동일하게 적용된다. 연세사랑병원 척추센터 손준석 원장은 “특히 거북목증후군은 고개를 너무 오랜 시간 숙이고 있는 습관 때문에 발병 할 수 있는 확률이 큼으로 잘못된 자세를 고치는 것이 중요하다”면서, “틈틈이 어깨와 목 주변을 마사지 하거나 가벼운 스트레칭으로 근육을 풀어주도록 하는 것도 좋다”고 말했다.

그러나 이러한 노력에도 목 통증이 쉽게 완화되지 않는다면 보다 더 적극적인 치료가 필요하다. 비수술적 방법인 도수치료가 바로 그 것. 도수치료란 척추 정렬상태를 정상으로 회복시키고자 손을 이용해 정복시켜주는 치료 방법을 말한다. 실제로 도수치료는 척추교정의학에서 중요한 치료 기법으로 사용되고 있다. 주로 물리치료사에 의해 시행되는 도수치료의 장점은 직접 손으로 치료하기 때문에 환자 상태를 바로 알 수 있다는 것이다. 이에 환자 상태에 따라 알맞은 치료가 가능하다.

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